这只毛毛虫竟然可以不留痕迹地吃掉塑胶垃圾

想象一下成千上万只虫子吃塑料的壮观场景……

作者| 周筱琳

编辑| 傅博

以前,全世界可分解塑胶材料的生产规模约40多万吨。 1994年时,美国的实际需求量约30多万吨,欧洲70万吨左右。但在2000年时美国的实际需求量已超过100万吨。

据估计,到2010年以前,欧洲及北美市场的需求量将递增至200万吨以上 。

近期,欧洲生物塑料协会第11届会议在德国柏林举行,会上发布的欧洲生物塑料市场报告宣称,全球生物塑料产能将从2016年的约420万吨增加至2021年的610万吨。

针对日益严峻的塑料废弃物污染问题,近日研究人员发现,有一种“毛毛虫”能够高效地利用生物降解来解决塑胶垃圾,有望于彻底地解决地球严重的塑料污染。

什么样的毛毛虫竟然有如此大的能力?

科学家新发现的毛毛虫又称“蜡虫”,是常见昆虫蜡螟或者大蜡螟的幼虫。在欧洲,它们是损害蜂箱的罪魁祸首,在野外时蜡虫通常是蜂群的寄生虫。

大蜡螟在蜂巢中产卵,孵化出的幼虫又以蜂蜡为食,因为才叫“蜡虫”。

西班牙坎塔布里亚生物医学和生物技术研究所的Federica Bertocchini是一名养蜂的爱好者。有一次,他将蜂窝中的寄生虫(蜡虫)移除,然后暂时的放在一种常见的塑料购物袋中,结果,他发现塑料袋出现了好多个孔。

后来,Bertocchini与剑桥大学的生物化学系的Paolo Bombelli和Christopher Howe合作,进行了一项同步实验。剑桥大学的两名研究人员将约100只蜡虫放入一个塑料袋中,40分钟后,塑料袋上开始出现许多孔,过了12小时后,塑料袋的质量竟然较少了92毫克。

这几位科学家也说,与最近的其他发现相比,这种毛毛虫的分解速率非常快。

这种毛毛虫可以彻底把塑料的化学键给破坏

为了证实上述“分解过程”不是因为毛毛虫咀嚼而造成的,该研究团队将其中一些毛毛虫捣碎,再将其捣碎的液体涂在聚乙烯袋子上,他们也得到了相似的结果。

Bombelli说:“这就证明了这些毛毛虫不仅仅是单纯地咀嚼掉这些塑料袋,实际上,聚乙烯塑料袋的聚合物链已经被破坏了。”

研究人员表示,蜡虫的“唾液腺”能将聚乙烯转化成乙二醇,乙二醇是未键合的“单体”分子。

所以他们的下一步就是要弄清楚反应过程中的分子过程,并检查出其中最关键的“酶”。

Bertocchini补充说:

“我们正计划找出一个可行的方式,将这一发现用于消除塑料废物;我们正积极寻找解决方案以拯救我们的海洋、河流以及一切不可避免受到塑料污染的环境。”

塑料对环境污染的严重程度究竟有多大

根据定义,塑胶污染是指环境中塑胶制品的累积,造成对野生动物及栖息地破坏,甚至对人类的负面影响。

其中,塑胶污染有许多聚苯乙烯、聚丙烯、聚氯乙烯等制品产生的污染物由于呈现白色,因此也称为白色污染。

聚乙烯(PE)是乙烯经聚合制得的一种热塑性树脂。主要是用于在工业上,目前PE占欧洲塑料产品总需求的40%,而高达38%的塑料是被丢弃在垃圾填埋场中或投放到大海中的。

塑料本身就具有很强的抗分解能力,甚至很小块的塑料也难以在生态系统中自动分解,这就给地球环境带来极大的负担,甚至会产生有毒物质渗入地表及水源中,对人类造成危害。

因此,英国科学家新发现的“大胃王”毛毛虫,可说是给地球带来了一个解决白色污染的突破性机会。

标签:毛毛

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